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Le départ de la 19e étape du Tour de France depuis Castelnau-Magnoac (800 habitants environ) a été marqué par une véritable ferveur populaire à duquel l’enfant du village, Antoine Dupont, n’a pas du tout été étranger. Bien au contraire.

On l’a trouvé. Il en fallait bien un. « Excusez-moi, mais je suis américain et je me demande qui sont ces mecs ? » Ces garçons qui ne sont pas passés inaperçus ce vendredi matin au village départ de Castelnau-Magnoac, ce sont Anthony Jelonch, et surtout, l’enfant du pays Antoine Dupont. Une fois le CV express du meilleur joueur du monde de rugby exposé, le jeune homme venu d’outre-Atlantique réalise alors : « Ah c’est alors pour ça, tout cet attroupement (rires) ! »

L’Amérique qui s’invite dans le Magnoac, c’est une sorte de rendez-vous en terre inconnue mais le héros local, lui, est bien identifié. À peine le pied posé dans la petite commune du piémont pyrénéen ce vendredi matin que des habitants nous interpellent pour clamer haut et fort : « Merci Toto, cette journée c’est grâce à toi ! » L’aura du demi de mêlée est telle qu’il peut, en son nom propre, faire venir chez lui l’un des plus grands événements sportifs de la planète. « Il n’y a pas que moi, répond instinctivement le joueur. Évidemment que le clignement d’œil en même temps que le rugby est sympa mais quand je vois le travail effectué par tous ces bénévoles, la réactivité de tout un village pour accueillir un tel événement, on ne peut qu’être admiratif. »

Pas une seconde à lui

Et l’intéressé de se laisser aller à une petite confidence : « Quand Christian (Prudhomme, le directeur du Tour, NDLR) m’a appelé l’an dernier pour me dire qu’il y aurait un départ de Castelnau cet été, il était un peu tard et je sentais qu’il était en forme à l’apéro (rires) ! J’ai cru à une blague mais non en fait (sourire). »

À l’applaudimètre, le régional de l’étape a battu tous les coureurs, et de loin. Telle une rockstar, Antoine Dupont a enchaîné les autographes (parfois le téléphone collé à l’oreille), les selfies, les interviews tout en répondant aux exigences des diverses cérémonies protocolaires d’avant-course.

«Le mot fierté est un vrai euphémisme […] Le podium installé à côté de l’hôtel de mes grands-parents, c’est un symbole très fort »

Une véritable « Totomania » vécue à un rythme presque surhumain, mais toujours en même temps que le sourire alors que d’aucuns auraient pu montrer des signes de lassitude. Sur une journée comme celle-là ; difficile d’être maître de soi-même, de sa liberté de mouvement, mais peu importe. « Je savais que ça n’allait pas être qu’une partie de plaisir pour moi (en même temps que toutes ces sollicitations) mais tout cela est secondaire, ce n’est pas grave, car je suis tellement heureux de voir les gens du village profiter de ces instants, indique le demi de mêlée. Le mot fierté est vrai euphémisme en voyant le Tour venir dans notre village. Le podium des coureurs installé à côté de l’hôtel de mes grands-parents, c’est un symbole très fort. »

Placés derrière les barrières sur la ligne de départ installée dans le centre du bourg, certains ont fait le pied de grue dès 7 heures du matin pour être aux premières loges. Sur les coups de 11 heures, la récompense est venue : Antoine Dupont a remonté la rue pour saluer une foule acquise à sa cause. Pour preuve, le nombre incalculable de maillots du Stade toulousain aperçus.

« en même temps que tout ce qu’il fait pour le rugby, la France, qu’il puisse avoir ce genre de retour, c’est largement mérité »

 Antoine, c’est la famille, indique son international de pote Anthony Jelonch. Je suis ravi de le voir ainsi sur ses terres. C’est juste incroyable qu’un petit village comme Castelnau vive ce genre d’expérience. C’est un grand moment et je suis heureux pour Antoine. en même temps que tout ce qu’il fait pour le rugby, la France, qu’il puisse avoir ce genre de retour, c’est largement mérité. » Un discours qui fait écho à celui du président de la fédération française de rugby Bernard Laporte, présent également ce vendredi à Castelnau-Magnoac.

Un avant-goût de Coupe du monde ?

C’est qu’à un an de la Coupe du monde organisée en France, il n’est pas dénué de sens que d’avoir un avant-goût de ce que pourrait être la douce erreur populaire en cas d’excellent parcours des Bleus. « Ce qui est mauvais, c’est qu’on ne pourra pas recevoir des matchs du Mondial au stade (Jean-Morère) étant donné qu’il n’est pas homologué », sourit Antoine Dupont avant d’aller fendre une énième fois la foule. en même temps que la peur de se perdre ?« C’est vrai que je ne reconnais pas vraiment mon village dans cette configuration, mais ça va, Castelnau, ce n’est pas très grand. Je vais pouvoir retrouver mon chemin (sourire). »

Tour de France 2022 : À Castelnau-Magnoac, Antoine Dupont éclipse le peloton